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El mito de que el Poliuretano no se puede reciclar

Este 4º episodio de la serie nos descubre que el Poliuretano  no sólo se puede reciclar, sino que además una buena parte de la materia prima utilizada en la fabricación de espuma aislante de poliuretano procede del “reciclado químico” de residuos de poliuretano

A pesar de que el poliuretano (PU) es un material muy presente en la vida cotidiana en diversas formas y tener el reconocimiento de la mayoría de los profesionales de la construcción como producto aislante de altas prestaciones, hoy en día todavía se encuentran algunos comentarios sin justificación ni base documental, que generan confusión entre algunos profesionales del sector, en este caso relativos a la gestión de residuos.

El mito…

“Me han dicho que el poliuretano contamina y no se puede reciclar”

… y la realidad

  • El poliuretano (PU) es reciclable y se recicla…..y la espuma aislante de poliuretano también
  •  Los productos resultantes del reciclado de espuma de poliuretano abarcan muchos sectores industriales y de consumo
  •  Una buena parte de la materia prima utilizada en la fabricación de espuma aislante de poliuretano procede del “reciclado químico” de residuos de poliuretano
  •  Existen muchas opciones técnicamente viables para los residuos del PU al final de su vida.

 

 

 

El poliuretano (PU) es reciclable y se recicla… y la espuma aislante de poliuretano también.
Los residuos de espuma aislante de poliuretano (PU) pueden molerse y reprocesarse en paneles de alta densidad y perfiles para sustituir madera y aglomerado de madera. El material reciclado es resistente al moho y no se pudre.

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Los productos resultantes del reciclado de espuma de poliuretano abarcan mucho sectores industriales y de consumo.
Gracias a sus prestaciones se usan como elemento de construcción para fachadas, material base para marcos de ventanas, tabiques o puertas, mobiliario de baño y náutico y encimeras de cocina. Puede encontrarse en trenes de alta velocidad, camiones y caravanas. También se transforman en otros productos de aislamiento para el aislamiento térmico y acústico de suelos. La espuma residual se muele en granos y se trata con aditivos y celulosa. A continuación puede distribuirse uniformemente sobre el suelo.

Los residuos de espuma de PU pueden transformarse en material de embalaje para productos de aislamiento de PU.

Actualmente se estudian otras opciones de reciclaje, como la producción de suelos para patios de recreo, medios de flotabilidad, colchonetas hidropónicas y usos de absorción de aceites/líquidos.

Una buena parte de la materia prima utilizada en la fabricación de espuma aislante de poliuretano procede del “reciclado químico” de residuos de poliuretano.

Con el término “reciclado químico” se describe la conversión química de poliuretanos para producir polioles para aplicaciones de segunda vida. Hay tres tecnologías: hidrólisis, aminólisis y glicólisis. Hoy en Europa hay unas pocas plantas de glicólisis. Procesan residuos no contaminados de composición conocida, principalmente residuos de producción. Alrededor del 30% de los polioles usados en espuma de PU rígido puede proceder de glicólisis sin que ello afecte a la calidad del producto.

Existen muchas opciones técnicamente viables para los residuos del PU al final de su vida.

Se han desarrollado soluciones de reciclado y recuperación que han demostrado su viabilidad técnica. La industria del PU está explorando proactivamente opciones adicionales para desviar la espuma al final de su vida de los vertederos. Incluyen lo siguiente:

  • Alimentación de polvo de PU de nuevo a procesos de producción para producir nuevas placas / paneles de aislamiento de PU.

 

  • Residuos de PU como parte del relleno de paredes. Los residuos desmenuzados de PU pueden usarse para garantizar elevados niveles de aislamiento acústico y térmico en paredes divisoras que separan casas adosadas. Hay pruebas en curso con las primeras aprobaciones técnicas o en preparación.

 

  • Adición de residuos de espuma de PU a capas de mortero de cemento y hormigón ligero. El producto es versátil y puede prepararse a mano, en una mezcladora de cemento o en una planta de hormigón. Tiene buenas cualidades de aislamiento térmico, resistencia al fuego y durabilidad.

 

  • Los residuos de PU molido pueden añadirse a yeso premezclado para enlucido manual o proyectado para nueva construcción o renovación. Las partículas de PU incrementan significativamente la resistencia térmica de la pared, con un alto grado de permeabilidad al vapor.

 

  • Los residuos de PU pueden usarse como combustible sustituto en la producción de cemento. Se ha demostrado la viabilidad técnica. Los problemas principales actuales incluyen el coste de recogida, clasificación, pre-tratamiento y transporte, y la previsibilidad de las cantidades de residuos. Hay en marcha proyectos piloto.

 

  • Se ha presentado una nueva tecnología a escala industrial. Produce gas puro a través de la síntesis y fisión térmica a partir de biomasa y otros materiales orgánicos sin emitir contaminantes orgánicos tóxicos como las dioxinas, furanos y gases de combustión. El gas resultante es una mezcla de metano, hidrógeno y monóxido de carbono y puede usarse tanto como sustituto de pleno derecho de combustibles fósiles en procesos industriales, así como material de alimentación de producción, por ejemplo en la fabricación de metanol.

 

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Más información

a) Una gestión óptima de los recursos de PU debe incluir una mezcla de reciclado, recuperación y generación de energía.

En el debate actual sobre la eficiencia de recursos, los reguladores tienden a proponer objetivos de reciclado para los residuos de construcción y demolición. Dicho enfoque simple no tiene en cuenta la complejidad del problema, ya que los productos de construcción son productos intermedios y deben establecerse objetivos de eficiencia de recursos a nivel de construcción basados en el rendimiento del ciclo de vida.
Hay que situar el reciclado en el contexto de la legislación europea y la evaluación del ciclo de vida. La viabilidad de las opciones al final de su vida depende de ciertos factores como las distancias de transporte, cargas de los procesos de reciclado y costes de la materia prima.

b) La industria del poliuretano trabaja en reducir los residuos en la etapa de producción con tendencia al prefabricado.

Movidos por los elevados precios de la materia prima, los fabricantes de aislamiento de PU trabajan activamente en medidas para reducir los niveles de residuos en la producción. Afrontar los residuos en las fases de construcción / instalación es más complejo. La tendencia hacia elementos prefabricados compuestos aislados es otra forma de reducir los residuos de construcción. Lainstalación es rápida y casi libre de residuos.

c) La probada durabilidad de los productos aislantes de poliuretano permite la reutilización, es decir la renovación sin sustitución.

El aislamiento de PU es extremadamente duradero e inerte, no se pudre y resiste la humedad. Los paneles fijados mecánicamente se recuperan y separan fácilmente de otro material de construcción. Cubiertas aisladas con PU pueden renovarse sin sustituir la capa de aislamiento aunque haya habido un fallo de la impermeabilización. Se estima que son reutilizados entre 5% y 10% de los residuos de PU de la construcción y demolición.

 

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d) Son varias las opciones de reciclado de los distintos productos aislantes de poliuretano

Reciclado del acero de los paneles sándwich. El acero es un recurso valioso que puede reciclarse un número ilimitado de veces. Actualmente se aplican tres opciones:

  • Las caras de acero de los paneles sándwich se desmontan y envían para reciclado.
  • El acero puede recuperarse con una trituradora convencional.
  • Los paneles pueden procesarse en una planta de reciclado de neveras.

Transformación de los residuos de PU en otros productos: Los residuos de espuma de PU de producción y construcción pueden molerse y reprocesarse en paneles de alta densidad y perfiles para sustituir madera y aglomerado de madera. El material reciclado es resistente al moho y no se pudre. Gracias a sus prestaciones se usa como elemento de construcción para fachadas, material base para marcos de ventanas, tabiques o puertas, mobiliario de baño y náutico y encimeras de cocina. Puede encontrarse en trenes de alta velocidad, camiones y caravanas. También se transforman en otros productos de aislamiento para el aislamiento térmico y acústico de suelos. La espuma residual se muele en granos y se trata con aditivos y celulosa. A continuación puede distribuirse uniformemente sobre el suelo.

Transformación de residuos de PU en material de embalaje. Los residuos de espuma de PU pueden transformarse en material de embalaje para productos de aislamiento de PU.

Otros productos fabricados de residuos de espuma de PU. Actualmente se estudian otras opciones de reciclaje, como la producción de suelos para patios de recreo, medios de flotabilidad, colchonetas hidropónicas y usos de absorción de aceites/líquidos.

Reciclado químico. Con este término se describe la conversión química de poliuretanos para producir polioles para aplicaciones de segunda vida. Hay tres tecnologías: hidrólisis, aminólisis y glicólisis. Hoy en Europa hay unas pocas plantas de glicólisis. Procesan residuos no contaminados de composición conocida, principalmente residuos de producción. Alrededor del 30% de los polioles usados en espuma de PU rígido puede proceder de glicólisis sin que ello afecte a la calidad del producto.

 

 

e) El PU contiene mucha energía que pude ser materia prima eficaz en incineradoras para generar electricidad. Opción válida incluso para residuos contaminados.
Si los residuos de PU no pueden reutilizarse, reciclarse o transformarse en otros productos, la opción preferida es la recuperación de energía. El PU contiene una cantidad significativa de energía, lo que lo convierte en una materia prima muy eficiente para incineradoras municipales que generan electricidad y, cada vez más, calor para uso en edificios y procesos industriales. Gracias a las nuevas técnicas de combustión y al tratamiento de cenizas post rejilla esta solución es también adecuada para residuos contaminados y para la eliminación in situ de residuos de la demolición de edificios.
Países como Suecia, Suiza, Dinamarca y Alemania transforman en energía casi todos los residuos de PU que no pueden reciclan o recuperan. Se estima que la mitad de los residuos de aislamiento de PU se trata de esta forma en Europa. Desde el punto de vista de LCA, esta opción conduce a créditos en el balance energético, ya que el PU residual sustituye a los combustibles fósiles. Esto se refleja en menos contenido de energía primaria de los productos de PU en comparación con ir a vertedero. Por otro lado, el potencial de calentamiento global aumenta, porque se produce CO2 en el proceso de incineración.

 

 

f) Aunque los residuos de PU no están clasificados como peligrosos, son demasiado valiosos como para terminar en un vertedero. Antes conviene valorar otras opciones.

Los residuos de aislamiento de PU no están clasificados como residuos peligrosos. Sin embargo, el aislamiento de PU al final de su vida es demasiado valioso para terminar en un vertedero. PU Europe y sus miembros animan a los gobiernos nacionales a exigir al menos la separación de residuos de demolición en facciones orgánicas y minerales y proporcionar suficiente capacidad de conversión de residuos en energía para hacer frente a los residuos orgánicos no reciclables. Este es un requisito previo para desviar el PU y otros residuos orgánicos de demolición del vertedero. Por otra parte, la industria es consciente de su propia responsabilidad. Hay nuevos sistemas de recuperación de residuos de construcción para desviarlos de los vertederos y tratarlos con otras opciones al final de su vida.

 

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g) Existen muchas opciones técnicamente viables para los residuos del PU al final de su vida.

Se han desarrollado soluciones de reciclado y recuperación que han demostrado su viabilidad técnica. Se han identificado tres obstáculos principales para un despliegue más amplio: logística, economía y contaminación por otros materiales de construcción.
Los precios de la materia prima se han incrementado de manera constante en los últimos años y es probable que continúen este desarrollo. El coste del vertedero también está creciendo. Esto contribuirá a la viabilidad económica del reciclado y las opciones de recuperación. Su relevancia debería por tanto aumentar en un futuro previsible. Con el aumento del uso del aislamiento de PU, la estabilidad y volumen de flujos de residuos de PU se incrementarán con los años. Esto debería contribuir a superar una parte de los problemas relacionados con la logística. Se considera necesaria más investigación para tratar los residuos de PU contaminado.

 

La industria del PU está explorando proactivamente opciones adicionales para desviar la espuma al final de su vida de los vertederos. Incluyen lo siguiente:

Residuos de producción y construcción: Alimentación de polvo de PU de nuevo a procesos de producción para producir nuevas placas / paneles de aislamiento de PU.

Residuos de construcción: Residuos de PU como parte del relleno de paredes. Los residuos desmenuzados de PU pueden usarse para garantizar elevados niveles de aislamiento acústico y térmico en paredes divisoras que separan casas adosadas. Hay pruebas en curso con las primeras aprobaciones técnicas o en preparación.  

Adición de residuos de espuma de PU a capas de mortero de cemento y hormigón ligero. El producto es versátil y puede prepararse a mano, en una mezcladora de cemento o en una planta de hormigón. Tiene buenas cualidades de aislamiento térmico, resistencia al fuego y durabilidad.

Adición de residuos de espuma de PU para enlucir fachadas. Los residuos de PU molido pueden añadirse a yeso premezclado para enlucido manual o proyectado para nueva construcción o renovación. Las partículas de PU incrementan significativamente la resistencia térmica de la pared, con un alto grado de permeabilidad al vapor.

Residuos de todas las etapas del ciclo de vida: Co-combustión en hornos de cemento. Los residuos de PU pueden usarse como combustible sustituto en la producción de cemento. Se ha demostrado la viabilidad técnica. Los problemas principales actuales incluyen el coste de recogida, clasificación, pre-tratamiento y transporte, y la previsibilidad de las cantidades de residuos. Hay en marcha proyectos piloto.

Residuos de todas las etapas del ciclo de vida: Reciclado de materia prima de flujos orgánicos. Se ha presentado una nueva tecnología a escala industrial. Produce gas puro a través de la síntesis y fisión térmica a partir de biomasa y otros materiales orgánicos sin emitir contaminantes orgánicos tóxicos como las dioxinas y furanos y gases de combustión. El gas resultante es una mezcla de metano, hidrógeno y monóxido de carbono y puede usarse tanto como sustituto de pleno derecho de combustibles fósiles en procesos industriales, así como material de alimentación de producción, por ejemplo en la fabricación de metanol.

 

La industria del PU seguirá esforzándose para desarrollar soluciones que minimicen las cargas ambientales de los productos al final de su vida garantizando la viabilidad económica. Sin embargo, sean las que sean las soluciones que traerá el futuro, el reciclado en aras de cumplir una cuota no beneficiará necesariamente al medio ambiente. Habrá que tomar decisiones basadas en los análisis del ciclo de vida específicas para cada caso.

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Referencia

www.pu-europe.eu

*Si bien toda la información y recomendaciones de esta publicación recogen todo el conocimiento del sector y la información vigente en la fecha de publicación, IPUR no garantiza que la información presentada en este sitio Web sea completa, y no es de ningún modo responsable de los daños y perjuicios causados por su utilización.

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